Verwoestend vuur in Portugal

Voortdurend oplaaiende bosbranden in het zuiden van Portugal legden duizenden hectare natuurgebied in de as. Mensen moesten halsoverkop hun huizen verlaten.  Lang bleven ze in onzekerheid over de toestand van hun woning.

Claire Versteeg en Sander van Egmond zagen bij de bosbranden in Portugal hun levenswerk in rook opgaan.
Sander bij de restanten van de lodge.

Voor De Telegraaf schreef ik verschillende artikelen over de toestand in de heuvels ten noorden van de Algarve. Dit is het persoonlijke verhaal van Sander en Claire die hun levenswerk in rook op zagen gaan.

“Alles is weg, we hebben geen inkomsten meer”

Tijdens de voortdurend oplaaiende bosbranden in het zuiden van Portugal ging de eco-lodge van Claire Versteeg en Sander van Egmond in vlammen op. Van hun levenswerk bleef weinig over.

Eco-lodge Brejeira is overleden. Opgevreten door de hongerige vlammen die de heuvels in het noorden van de Algarve verslonden. Dromen veranderden in as, terug naar de kale heuvel die het was toen we begonnen. Geen water, geen internet, geen gebouwen, niets. Zo beschrijft Claire (43) wat zij aantrof toen zij en haar partner Sander (44) kort na de allesverwoestende bosbranden terugkeerden naar de plek waar zij twaalf jaar geleden begonnen met de verwezenlijking van hun droom.

Langzaam realiseert zich zich welke drama’s zich de afgelopen dagen in het zuiden van Portugal afspeelden toen een enorme vuurzee grote delen van het Monchique-gebergte in de as legde. Vorige week, op het moment dat de situatie rond hun afgelegen lodge nijpend werd, was Claire met dochter Ayla (9) en zoon Ravi (7) in Lissabon. ’s Avonds liet Sander haar vanaf hun lodge weten dat hij moest vluchten voor de naderende vlammen. Toen hij de volgende dag poolshoogte ging nemen, bleek alles nog intact, maar al snel kwam het vuur van alle kanten. Opnieuw moest hij een veilig heenkomen zoeken.

Zwartgeblakerd

Halsoverkop reisde Claire met haar kinderen terug naar de Algarve. Als ze na lange, angstige uren met Sander terugkeert naar de plek van hun lodge, wordt duidelijk dat hun levenswerk in vlammen is opgegaan. Tot hun ontzetting zien ze dat de plek waar zoveel mensen een onvergetelijke vakantie hebben doorgebracht, is veranderd in een zwartgeblakerd maanlandschap. “De yurt voor onze gasten, is verdwenen. De woonwagen blijkt geëxplodeerd en is veranderd in een ijzeren skelet. Alles is weg. Als door een wonder is onze eigen yurt, de traditionele Mongoolse tent waar wij zelf in wonen, gespaard gebleven”, vertelt Claire. “Onze inkomstenbron zijn we kwijt, want gasten kunnen we hier niet meer ontvangen. Eerst gaan we alles opruimen. Wat we daarna gaan doen, weet ik nog niet.”

Claire is betrokken bij een actie om geld in te zamelen (www.gofundme.com). Niet alleen voor zichzelf, maar ook om anderen te helpen. “Eindelijk kunnen we iets terug doen voor onze buren. Dat zijn eenvoudige, maar zulke lieve, hulpvaardige mensen. Hoewel hun huizen de vlammen hebben overleefd, verdienen ze door de bosbranden geen geld meer. Geld om bijvoorbeeld voer te kopen voor de schapen en koeien is er niet. De kurkeiken zijn verbrand, net als de bomen waar de mensen de medronho, een sterke drank, van stoken.”

Volgens Claire staat de Portugese regering niet klaar om deze mensen te helpen. Over het overheidsoptreden tijdens de branden is zij niet te spreken. “Mensen werden bruut gesommeerd om te vertrekken. Brandweermensen stonden klaar om te blussen, maar mochten niet in actie komen. Betrouwbare informatie over de plekken waar het vuur woede was er niet. Steeds vroegen we ons af of we ons zorgen moesten maken of niet.”

Ondanks alle ellende blijft Claire positief en wil ze vooral vooruit kijken. “Jarenlang hebben we met veel liefde en energie alles hier opgebouwd. Dat is weg. Nu moeten we een manier vinden om te overleven.”

Dit artikel werd op 12 augustus 2018 gepubliceerd op: www.telegraaf.nl.

De foto’s zijn van Claire Versteen en Sander van Egmond.

Geplaatst in publicaties en getagd met .

Wat is jouw mening?